Международната агенция по енергетика (МАЕ) прогнозира, че броят на електрическите превозни средства ще нарасне от 3 милиона през 2018 г. до 125 милиона до 2030 година. Това означава, че пустините на Южна Америка ще бъдат напълно покрити с "одеяло" от изпарителни басейни (на заглавната снимка) - основният източник на литий.

Производителите на електрически автомобили, лаптопи, смартфони и други приспособления, най-често използват литиеви батерии. Този алкален метал се използва и в керамиката, стъклопроизводството, за промишлени смазочни материали и лекарства. Чилийският район в пустинята Атакама, наречен Salar de Atacama, е закрит басейн без отводнителни изходи и съдържа 29% от световните запаси на литий, явявайки се най-големият най-големият източник на този метал. Съседни райони в Боливия и Аржентина също имат големи резерви.

Докато повърхността на соленото блато е почти винаги суха, под повърхността, на древното дъно, се крие богатият на литий слой луга. Топенето на снега от близките планини и хидротермалните течности, свързани с вулканичната дейност, естествено попълват водоносния хоризонт.

Снимка NASA

Фирмите изпомпват солена вода на повърхността и я разпределят чрез мрежа от канали в плитки изпаряващи се басейни, (солници), облицовани с пластмаса. Поради сухото, слънчево и ветровито време в района, разтворът се изпарява, оставяйки депозити от литиеви и други соли. Автоцистерните транспортират концентриран литий до преработвателни предприятия в близост до пристанищния град Антофагаста.

Трябва да се направи малка вметка - литият е един от най-разпространените елементи в земната кора - количеството му  е огромно и го има навсякъде. Проблемът е, че той не се намира в концентрирана форма и извличането му е твърде скъпо. Затова, към момента добивът в тези своеобразни "солници" е най-евтиният и ефективен.

Сателитът Landsat-8 на НАСА е заснел образа на изпарителните басейни на заглавната снимка. Цветовите вариации се дължат на различни концентрации на соли във водата: концентрацията на литий е най-висока в светлосините басейни. Мрежа от канали и стотици помпи са разположени под формата на мрежа наоколо.

Тъй като търсенето на литий в световен мащаб бързо се увеличава, броят на такива водни тела в Салар де Атакама също расте. В резултат на това съществуват страхове и конфликти, свързани с обема на подземните води, използвани от населените места наоколо.