НАСА подценява количеството време и средства, които ще са ѝ необходими, за да върне на Земята скални образци от Марс през следващото десетилетие, според независима комисия, цитирана от Асошиейтед прес.

Комисията предлага НАСА и Европейската космическа агенция да обмислят възможността за отлагане на следващите изстрелвания с цел връщане на проби от 2026 за 2028 г., предвид всички технологични предизвикателства. Тези отсрочки ще увеличат разходите, тласкайки планирания бюджет към 4 или над 4 милиарда долара - с 1 милиард повече от предвиденото на този етап от НАСА.

Вече изминал повече от половината път до Червената планета, марсоходът "Пърсивиърънс" на НАСА ще търси най-добрите геоложки образци след кацането си през февруари следващата година. Смята се, че кратерът Джезеро, където ще кацне марсоходът, може да е събрал и съхранил древни органични молекули и други потенциални признаци на живот на микробно ниво.

Учените искат да анализират тези проби в най-добрите лаборатории на Земята, с надеждата да установят дали животът някога е съществувал в тучното, влажно минало на Марс. Целта е образците да бъдат върнати в началото на 30-те години на този век.

За да направят това, космическите агенции са обединили усилията си в разработването на спускаем апарат, който да вземе пробите, ракета, която да ги издигне от повърхността на Марс, и орбитиращ космически кораб, който да ги приеме и върне на нашата планета. Цялото това съоръжение ще изисква две отделни изстрелвания от Земята.

Председателят на ревизионната комисия Дейвид Томпсън е заявил пред репортери, че отсрочката с две години е препоръчителна с оглед на най-добрите шансове за успех. В същото време обаче никой не смята, че НАСА ще забави темпото, подчертава членът на комисията Мария Зубер от Масачузетския технологичен институт.

Директорът на НАСА по научните въпроси Томас Цурбухен казва, че космическото управление ще направи преоценка на датите и ще разгледа всички варианти.

"На този етап обаче продължаваме да работим с пълна пара и по никакъв начин не възнамеряваме да правим почивки", казва Цурбухен.