Денят е 4 май 1988 г., а мястото - химическият завод край град Хендерсън, щата Невада, САЩ. Пожар причинява една от най-мощните неядрени експлозии в историята.

Силата на взрива се равнява на атомна бомба с мощност 1 килотон, избухнала в атмосферата. За сравнение, експлозията над Хирошима е само 15 пъти по-силна.

Предисторията

Заводът за химикали PEPCON се намира на едва 16 километра от столицата на хазарта - Лас Вегас. По това време фабриката е една от само двете предприятия, произвеждащи амониев перхлорат в САЩ. Веществото се използва за гориво от междуконтинентални балистични ракети и от ракетните ускорители на космическата совалка.

В допълнение към амониевия перхлорат, заводът произвежда и други перхлоратни химикали, включително натриев перхлорат.

През 1986 година избухва совалката "Чалънджър", а САЩ заземяват целия си космически флот. Решението е предприето с оглед необходимостта от подобряването на совалките и предотвратяването на бъдещи инциденти.

Междувременно американското правителство се сблъсква с още един проблем - излишък от твърдо ракетно гориво. Решено е то да се съхранява в специални метални контейнери на територията на завода PEPCON.

Инцидентът PEPCON

И до днес няма ясно за това как е възникнал пожарът. Разследването се забавя с инспекцията на унищожения завод и събирането на доказателства е допълнително затруднено.

Смята се, че пожарът е възникнал около структурата за сушене в завода между 11:30 и 11:40 часа на 4 май.

Според доклада на службата за пожарна безопасност вятърна буря е повредила конструкция от фибростъкло, а работници са използвали заваръчна горелка за ремонт на стоманената й рамка. Искрите от нея са били разнесени от вятъра. Министерството на труда на Съединените щати обаче отхвърля тази версия. Други правителствени агенции също не са съгласни.

Това, за което всички са единодушни, е, че пожарът се разпростира много бързо, за което помага характерът на произвежданото и съхраняваното в завода ракетно гориво.

Първата експлозия е регистрирана в 11:51 часа, но е сравнително слаба. Тя обаче помага за разпростирането на огъня и може би за възникването на теч на газ.

Следват двете най-големи експлозии, предизвикали сеизмичен трус съответно от 3,0 и 3,5 по скалата на Рихтер. 4500 метрични тона ракетно гориво се възпламеняват едновременно за секунди, образувайки кратер с дълбочина от 5 метра и ширина от 60 метра.

По-мощната има силата на 0,25 килотона тротилов еквивалент, но експертите от намиращите се наблизо армейски бази споделят, че това е равностойно на взрив в атмосферата на тактическа атомна бомба с мощност от 1 килотон. Според тях взривът е 15 пъти по-слаб от пусната над Хирошима бомба, която също се взривява във въздуха.

Двама от работниците са убити, 372 души са ранени, а нанесените материални щети се оценяват на близо 200 милиона долара.

Справянето с последиците от взрива и пожара не минава гладко заради характера на химическите вещества. Това налага и евакуация, но тя не засяга Лас Вегас.

Любопитно, но на следващия ден - 5 май 1988 година, се случват две от другите най-големи неядрени експлозии през 20 век.

Едната от тях отново е в САЩ - в инсталациите на Shell в Луизиана. Макар  да е доста по-слаба, във въздуха са изпуснати 72 kt токсични вещества. Това довежда до евакуацията на над 4000 души, а цената на инцидента надхвърля 700 милиона долара.

Втората е в Румъния - взрив на завод за муниции. Убитите са 37, ранените над 300, а точния размер на мощността и разрушенията са засекретени от режима на Чаушеску.