Преди шестдесет и шест милиона години астероид удари Земята със силата на 10 милиарда атомни бомби и промени хода на еволюцията. В следствие на предизвиканите от праха в атмосферата климатични промени изчезват огромен процент от всички видове. Динозаврите - тогавашните "господари" на планетата остават в историята. Мястото на господстващ вид се заема от бозайниците, а човекът стои на върха на еволюцията днес.

Но какво би станало, ако динозаврите не бяха изчезнали?

Представете си, че астероидът пропуска планетата ни преди 66 милиона години и динозаврите оцеляват. Възможно ли е след време те да забият своя флаг на Луната и да хипотезират за свят, в който бозайниците са станали доминиращия вид?

Това може да звучи като лоша научна фантастика, но засяга някои дълбоки, философски въпроси за еволюцията. Дали човечеството е тук случайно, дали единствено ние сме можели да еволюираме в посока интелигентна цивилизация или това е неизбежния ход на еволюцията на живота?

През 80-те години на миналия век палеонтологът Дейл Ръсел прави мисловен експеримент, в който месояден динозавър еволюира в интелигентен вид, използващ инструменти. Този "динозавъроид" е с голям мозък, с противоположни палци и ходи изправен.

Не е невъзможно, но е малко вероятно. Биологията на едно животно ограничава посоката на неговата еволюция.

Докато костите и структурата на тялото на динозаврите спомагат до растежа им в посока 10-метрови многотонни хищници, то откритие досега останки показват, че те не са еволюирали в посока на по-голям мозък.

След десетки и дори стотици милиони години на еволюция най-тежкия мозък на динозавър е този на Т. Рекс. Той тежи 400 грама. За равнение човешкият мозък е с близо 1 килограм по-тежък. Междувременно размерите на човека и Т. Рекс са почти несравними. При други по-малки динозаври мозъкът тежи едва 15 грама.

Днес няколко потомци на динозаври - птици като гарвани и папагали - имат сложен мозък. Те могат да използват инструменти, да говорят и да броят. Но бозайниците като маймуните, слоновете и делфините са тези, които са развили най-големите мозъци и най-сложното поведение.

Никълъс Р. Лонгрич е старши преподавател по палеонтология и еволюционна биология в Университет на Бат. Той е сигурен, че ако Земята не бе ударена от астероид преди 66 милиона годино, то днес динозаврите все още щяха да се разхождат по нея. Те обаче нямаше да са еволюирали в посоката на интелигентна цивилизация.

Според ученият дори появата на хората не е било толкова сигурно и видът ни е изкарал значителна доза късмет в еволюцията си.