YouTube е основан на 14 февруари 2005 г. от трима бивши служители на PayPal, S.Chen, C.Hurley, D.Karim, в Сан Бруно, Калифорния (САЩ).

Те използват технологията Flash Video, за да получат сравнително добро качество на запис с малък обем прехвърлени данни. Този проект бързо се превърна в добро средство за забавление, сформирайки собствена общност и според статистиката, изпреварвайки популярността на социалната мрежа MySpace.

Първото видео е 18-секундно клипче, публикувано от американеца Д. Карим, заснето в зоопарка на Сан Диего. Това се случва на 24 април същата година.

През ноември 2006 г. YouTube бе купен от Google (преди покупката, тази услуга беше сходна с Google Video) и понастоящем е дъщерно дружество на Google Inc. От откриването на сайта е променен дизайнът му.

В YouTube потребителите могат да качват видеоклипове в няколко най-често срещани формата, а простото копиране и споделяне на съдържанието направи разпространяването на видеоклипове от тази услуга изключително популярни сред потребителите на социалните мрежи, както и някои медийни ресурси. Според статистиката от май 2011 г. YouTube зарежда 48 часа видео на минута и 69 120 часа на ден.

През януари 2012 г. дневният брой видео изгледи на сайта достигна 4 милиарда. Също така, потребителите могат да оставят коментарите си за гледаните видеоклипове, да оценяват коментарите на други хора, да добавят пояснения и надписи, да дават оценка на гледаните видеоклипове, ако, разбира се, авторът е предоставил тази възможност.

Човекът, който е качил видеоклипа, може да забрани "вграждането" на видеоклипа ви на други сайтове, блогове и форуми. Правилата на YouTube забраняват качването на видеоклипове към сайт, който нарушава закона за авторското право на САЩ. 

Но си струва да се отбележи, че въпреки че YouTube е един от водещите видео хостинг сайтове в света, той също има неща, които да се стреми да развива и подобрява. Google като собственик на услугата отдавна търси начини за монетизиране на услугата. Има претенции към YouTube и от неговите потребители - главно това се отнася до видеоклипове, съдържащи жестокост и насилие и такива с неуместно и неподходящо, според мнозина, съдържание.