По време на тримесечния си отчет на 5 май компанията Virgin Galactic обяви, че отлага предварително обещаното начало на търговските суборбитални полети от четвъртото тримесечие на 2022 г. за първото тримесечие на 2023 година.

Причините да се отложи вълнуващото пътуване на височина 80 км. на стойност 450 хил. долара за билет са две: липса на квалифициран персонал и прекъсване на веригата за доставки на композитни метали на алуминиева основа.

До сега Virgin Galactic е успяла да осъществи четири "космически" полета, издигайки се на около 80 км. с редица туристи. През юли 2021 г., заедно с останалата част от екипажа, в космоса е и основателят на Virgin Group Ричард Брансън. Малко след това полетите бяха спрени, за да се модернизират и поддържат космическият кораб VSS Unity и ракетата носител VMS Eve.

Модернизацията трябваше да даде възможност на кораба да лети по-често - около веднъж месечно. Компанията беше обещала да възобнови полетите през четвъртото тримесечие на 2022 г., но сега това ще стане едва през 2023 година.

Ръководителят на Virgin Galactic обясни, че във веригата за доставки са настъпили затруднения. Те са свързани с т.нар. композитни материали на основата на алуминий в комбинация с въглеродни влакна. По-рано такива материали се доставяха за не повече от три седмици, докато днес сроковете за доставка са се увеличили значително.

Вторият належащ проблем за Virgin Galactic е липсата на необходимия експертен опит. Компанията се разраства и не може да запълни свободните работни места. Повечето от новите служители работят по дизайна на новия космически кораб VSS Delta. Очаква се той да бъде пуснат в експлоатация до 2026 г. за ежеседмични полети в космоса. Старият екип работи по космическите кораби VSS Unity и VSS Imagine, както и по модернизирането на самолета носител VMS Eve. Работното натоварване е голямо и не е възможно да се наемат достатъчно нови специалисти.

Модернизираният VSS Unity ще започне тестови полети в края на тази година, а в началото на 2023 г. ще започне търговски полети. Новият VSS Imagine, който ще бъде изстрелван на всеки две седмици, ще започне летателни изпитания през първото тримесечие на 2023 г., като целта е да се постигне пълна търговска експлоатация до това лято. Дори по време на тестовите полети обаче VSS Imagine ще генерира приходи за компанията. Може би не става въпрос за превоз на пътници, а за тестване на оборудване в условията на нулева гравитация. Подобна услуга беше обсъдена с Американската космическа агенция NASA.

Компанията съобщава също, че вече има списък с 800 чакащи клиента, въпреки че цената на билетите се е увеличила значително и вече е 450 хил. щ. долара за началото на 2023 година. Virgin Galactic възнамерява да увеличи броя на желаещите да летят в космоса до 1000 души. Билетите обаче занапред няма да поскъпват, а дори ще поевтинеят, твърдят от компанията.

Virgin Galactic отчете нетна загуба от 93 млн. щ. долара за първото тримесечие на 2022 година. Компанията разполага с 1.22 млрд. щ. долара в парични средства и парични еквиваленти, подпомогната от емитирането на дълг през първото тримесечие, което привлече 425 млн. щ. долара.