НАСА съобщи, че първият електрически ракетен двигател от ново поколение с мощност 12 kW е завършил квалификационните тестове. След време агрегатът ще стане част от лунната орбитална станция Gateway за задържане и коригиране на орбитата. Преди това най-мощният електрически ракетен двигател беше с мощност 4,5 kW. Новият двигател ще даде възможност за полети по-дълбоко в Слънчевата система и при по-високи скорости.

Двигателите AEPS са проектирани и произведени от Aerojet Rocketdyne. През юли компанията достави първия от тях за станцията Lunar Gateway в тестовия център Глен на НАСА в Кливланд. Този конкретен мотор е тестван във вибрационната и вакуумната камера на центъра. Вторият ще бъде доставен за квалификационни тестове през 2024 г. Той ще бъде използван, наред с други неща, за отработване на режими на тяга, еквивалентни на извеждането на станцията Gateway в орбита около Луната.

В изпитвателната камера изследването му ще продължи около четири години или 23 000 часа, което ще позволи двигателят да бъде тестван с дългосрочни натоварвания. Станцията Gateway ще има три такива двигателя. Те ще се захранват от системата от 60 kW слънчеви панели на станцията. Двигателите ще бъдат монтирани на силовия модул на станцията (PPE, Power and Propulsion Element). Планира се модулът да бъде изведен в космоса през ноември 2025 г. с ракета Falcon Heavy на SpaceX.

Основното предимство на електрическите ракетни двигатели или, иначе казано, на йонните двигатели с ефекта на Хол, е най-високата ефективност. Те не могат да се похвалят с висока тяга, но могат да работят непрекъснато в продължение на години с ограничени резерви на работното тяло. По-специално, двигателите AEPS работят с ксенон. Един резервоар на станция с 2 тона ксенон може да бъде достатъчен за 15 години работа. Въпреки това германската компания OHB сега разработва система за зареждане с ксенон - Xenon Transfer System (XTS). Вероятно тя ще бъде зареждана от време на време, за да се удължи животът на Moon Gateway.

Станцията Gateway ще служи като база за мисии до повърхността на Луната и за сглобяване на кораби за мисии до Марс. Двигателите AEPS ще се използват широко във всички тези мисии, тъй като те обещават най-икономичния и ефективен начин за полети дълбоко в Слънчевата система до появата на ядрените ракетни двигатели.