Йоносферата е най-горната част на земната атмосфера. Тя започва от около 80 километра над земната повърхност и се простира до около 500 километра над Земята. По същество в нея се движат множество сателити и дори Международната космическа станция. В нея липсва гравитация, но макар ясно изразен - космическият вакуум не е пален. В йоносферата все още има частици от земната атмосфера, които влияят на космическите апарати в нея, забавяйки по-същество скоростта им и карайки ги по този начин те да падат на земята. Именно заради това орбитата на МКС е периодично повдигана, а доста сателити имат или малки двигатели или срок на годност.

Частиците, от които е съставена йоносферата, са електрически заредени и йонизирани от слънчевата радиация - именно от там тя носи и своето име. В нея се случват известните северни сияния, но за нея е характерен и един доста по-малко известен и изследван феномен.

Става дума за тъй нареченото "въздушно сияние", което обгръща Земята със ореол от златиста светлина.

Явлението се дължи на въздействието на слънчевия вятър върху молекулите на азота и кислорода в йоносферата.

Слънчевата радиация бомбардира атмосферните газове в йоносферата, докато те не изгубят електрон, създавайки море от електрически заредени йони и електрони. Резултатът е "въздушно сияние". То може да се наблюдава по всички географски ширини, но рядко е забележимо с просто око.

От МКС то обаче се вижда прекрасно, както показват кадрите.

На 7 ноември НАСА трябваше да изстреля сателитът ICON, който да проучи в детайли горните слоеве на йоносферата, като позволи на учените да разберат повече за "въздушното сияние", неговият слатист цвят и по същество - да научат повече за нашата планета.

Изучаването на йоносферата има и практически последици, тъй като ще направи сателитите по-издръжливи и освен това ще позволи по-прецизна навигация.

Възможно е учените да научат важни неща за йоносферата на Земята, които да се използват при търсенето на живот на други планети.

Знае се, че с йоносфера разполагат още Марс, Венера, Уран, Юпитер и луната на Сатурн - Титан.