Вкаменелости на най-ранни предци в "люлката на човечеството" са с един милион години по-стари, отколкото се смяташе досега, показват нови изследвания, цитирани от БТА и EurekAlert.

Фосили, открити в южноафриканската пещера Стеркфонтейн, разкриват близо четири милиона години еволюция на хоминините и на околната среда. Изследванията започват там през 1936 г. с откриването от Робърт Брум на първия възрастен хоминин от вида австралопитек. Последващи проучвания показват, че това е най-богатото находище на вкаменелости от този вид в света, откривано досега. Оценките за възрастта им обаче варират, като се смята, че датират отпреди около 2 милиона години до около 3 милиона години.

Новите данни показват, че вкаменелостите "варират от 3,4 милиона - 3,6 милиона години... Това означава, че хоминините от пещерата Стеркфонтейн са били съвременници на други ранни видове австралопитеци като Australopithecus afarensis в Източна Африка", казва професор Доминик Стратфорд от университета в Уитуотърсранд, РЮА, и ръководител на проучването.

Той и колегите му установяват, че предишните оценки за възрастта на вкаменелости от пещерата Стеркфонтейн са били погрешни. Учените стигнат до това заключение чрез повторното им датиране, както и на свързаните седиментни слоеве с нова радиоизотопна технология за изчисляване на възрастта.

Данни показват, че австралопитекът е съществувал в Стеркфонтейн почти милион години преди появата на видовете Парантропус и Хомо, осигурявайки им повече време да еволюират в "люлката на човечеството".

Резултатите от изследването са публикувани в сп. "Протоколи на Американската академия на науките".