"Работя тук от 37 години и това е най-вълнуващото нещо, в което някога съм участвал". Това са думи на Рик ЛаБроуд - директор на полетите в НАСА, чиято отговорност е да ръководи историческа космическа мисия: първата от програмата "Артемис" за завръщането на американците на Луната, предават Франс прес и БТА.

ЛаБроуд споделя вълненията си преди планирания старт на мисията от емблематичната контролна зала в Хюстън, Тексас.

За първи път след последната мисия "Аполо" през 1972 г. ракета - най-мощната в света - ще изведе обитаема капсула в орбита около Луната, преди да се върне на Земята. През 2024 г. астронавтите ще се качат на борда й, за да осъществят същото пътуване, а през следващата година (най-рано) отново ще стъпят на Луната.

За тази първа тестова мисия, наречена "Артемис 1" ("Артемида 1"), която ще продължи 42 дни, в известния Център за управление на полетите, модернизиран за случая, във всеки един момент ще има десетина души.

Екипите репетират плана на полета от три години.

"Всичко това е напълно ново. Изцяло нови ракета, кораб, контролен център", казва Брайън Пери, който ще бъде на пулта, отговарящ за траекторията непосредствено след изстрелването.

"Мога да ви кажа, че сърцето ми ще бие лудо, но ще се постарая да остана концентриран", споделя потупвайки се по гърдите Пери, който е участвал в много полети на космически совалки.

Лунен басейн

Отвъд контролната зала целият космически център "Джонсън" е настроен на лунно време.

В средата на огромния басейн с дълбочина повече от 12 метра, в който тренират астронавтите, е спусната черна завеса. От едната страна все още е потопеното копие на Международната космическа станция (МКС). От другата страна, на дъното на басейна, постепенно се създава лунна среда с гигантски скални модели, изработени от фирма, специализирана в производството на декори за аквариуми.

"Започнахме да слагаме пясък на дъното на басейна само преди няколко месеца. Големите камъни пристигнаха преди две седмици", казва Лиса Шор, заместник-ръководител на Лабораторията за неутрална плаваемост (NBL). "Всичко все още е в процес на разработка", допълва тя.

Във водата астронавтите могат да изпитат усещане, близко до безтегловността. За лунна тренировка те се натоварват така, че да усещат само една шеста от теглото си.

От стая над басейна астронавтите се насочват дистанционно, със забавянето от четири секунди, с което ще се сблъскат на Луната.

Шестима астронавти вече тренират там, като до края на септември се очаква да ги последват още шестима, които за първи път ще облекат новите лунни скафандри на НАСА.

"Златният век на тази сграда беше, когато все още летяха совалките и изграждахме космическата станция", казва Джон Хаас, ръководител на лабораторията NBL. По това време са провеждани 400 тренировки с екипировка на година, в сравнение с около 150 днес. Програмата "Артемис" обаче дава нов тласък.

По време на посещението на Франс прес инженери и водолази преценяват как да бутат количка на Луната.

Нов златен век

Тренировките във водата могат да продължат до шест часа. "Все едно да бягате маратон два пъти, но на ръце", казва Виктор Глоувър, астронавт от НАСА, който се завърна миналата година след 6-месечен престой в космоса.

Днес Глоувър работи в сграда, изцяло предназначена за симулатори. Задачата му е да помогне за "проверката на процедурите и хардуера", така че когато най-накрая тези, които ще отидат на Луната (сред които може да бъде и самият той), бъдат избрани, те могат да се подготвят интензивно и бързо да придобият "готовност за тръгване".

Благодарение на шлемовете за виртуална реалност астронавтите могат да свикнат да се придвижват при трудните светлинни условия на южния полюс на Луната, където ще кацат мисиите "Артемис". Там Слънцето едва се издига над хоризонта, като постоянно образува дълги и много тъмни сенки.

Те също така ще трябва да се запознаят с новите космически апарати и техния софтуер, като например капсулата "Орион". В един от симулаторите, седейки на мястото на командира, те трябва да използват джойстика, за да се скачат с бъдещата лунна космическа станция "Гейтуей".

На друго място реплика на капсулата с обем 9 кубични метра за четирима пътници се използва за проби в реален мащаб.

Астронавтите "провеждат тук много тренировки за аварийна евакуация", казва Деби Корт, заместник-ръководител на проекта "Орион", по който работи повече от десет години.

В целия космически център "хората са изключително развълнувани", отбелязва Корт. "Мисля, че за НАСА определено започва нова златна ера", допълва тя.