НАСА избра 18 астронавти - 9 мъже и 9 жени, които ще преминат подготовка за лунната й програма "Артемис" ("Артемида"), съобщават световните агенции.

Елитната група включва първата жена и следващия мъж, които ще бъдат изпратени на Луната.

Вицепрезидентът на САЩ Майк Пенс представи астронавтите в края на последната си среща като председател на Националния космически съвет. Съобщението беше направено в космическия център "Кенеди" във Флорида, под една от трите останали лунни ракети "Сатурн V" от програмата "Аполо" от 60-те и 70-те години на миналия век.

Пенс отбеляза, че астронавтът Джийн Сърнън повече от всичко е искал да не бъде "последният човек", стъпил на Луната. Сърнън, покойният командир на "Аполо 17", е последният от общо 12 мъже, които са стъпвали на лунната повърхност. Това се случва на 14 декември 1972 г.

"Той прекара остатъка от живота си, застъпвайки се за завръщането на Америка на Луната. Ние ще почетем паметта на Джийн Сърнън", заяви Майк Пенс пред ограничения брой гости, застанали на няколко крачки един от друг.

На събитието присъстваха петима от астронавтите, които излязоха на сцената със защитни маски.

Директорът на НАСА Джим Брайдънстайн на свой ред заяви, че към групата ще се присъединят още астронавти.

Към настоящия момент американското космическо управление разполага с 47 действащи астронавти.

Джесика Меир, Джо Акаба, Ан Макклейн, Матю Доминик и Джесика Уоткинс са водещите кандидати

Снимка: БТА/AP

НАСА се стреми към кацане на Луната до 2024 г., въпреки че шансовете това да се случи в предвидените срокове намаляват. Несигурността се допълва и от предстоящата промяна в администрацията.

Половината от астронавтите имат летателен опит. Двама от тях сега се намират на Международната космическа станция (МКС) - Кейт Рубинс и Виктор Глоувър.

Елитната група включва също участничките в миналогодишната първа в историята изцяло дамска космическа разходка - Кристина Кох и Джесика Миър.

Групата е сравнително млада, като повечето от астронавтите са прехвърлили 30-те и 40-те. Най-възрастният е на 55 години, а най-младият - на 32. Само двама от тях - Джо Акаба и Стефани Уилсън, са участвали в мисии на старите космически совалки на НАСА.

"Историята е страхотна, но ние сме тук, за да гледаме към бъдещето", сподели Акаба пред репортери след представянето.

Списъкът включва още неколцина опитни астронавти - Киел Линдгрен, Ан Макклейн и Скот Тингъл, които също са пребивавали на МКС.

"Ние сме мечтатели, но преди всичко сме изпълнители", заяви Макклейн.

Желанието на астронавтката е деца от всички среди да забележат разнообразието в лунния екип: "Вратите са отворени, елате след нас", гласи призивът на Ан Макклейн.

Сред астронавтите, които тепърва ще се отправят към космоса, са Кайла Барън, Раджа Чари, Матю Доминик, Уди Хобърг, Джони Ким, Никол Ман, Джасмин Могбели, Франк Рубио и Джесика Уоткинс.

НАСА оповести през пролетта на 2019 г., че новата й програма за усвояване на Луната ще носи името на богинята Артемида - сестра-близначка на Аполон, "кръстник" на мисиите "Аполо".

Програмата ще протече на три етапа. На последния от тях НАСА планира връщането на астронавти и изпращането на първата жена на Луната през 2024 г. и отправянето им към Марс в средата на 30-те години на настоящия век.