През 2001 година Илон Мъск е на 30 години, има няколко десетки милиона долара в банковата си сметка, но амбициите му са огромни. Създаденият от него PayPal се разраства и е на прага на придобиването от eBay. Мъск смята да използва своите пари за да преследва голямата си мечта - покоряването на космоса.

Предприемачът решава да пътува до Русия, където да преговаря за покупката на евтини и ремонтирани ракети Днепър. Мъск смята да ги използва в основата на своята бъдеща космическа компания. Разговорите с руснаците обаче са повече от неуспешни. По време на обратния полет, предприемачът започва мисловен експеримент - какво би станало, ако основе компания, която да предложи наистина достъпни полети в космоса?

На 6 май 2002 година Мъск основава SpaceX. Още със създаването си компанията смята да работи в посока на създаването на ракети за многократна употреба. Днес, 20 години по-късно Илон Мъск е най-богатият човек, а SpaceX е най-успешната космическа компания и има повече изстрелвания от Роскосмос.

Плахи първи стъпки

Първите няколко години след основаването на SpaceX Илон Мъск търси ракетни специалисти и инженери, които да сформират екипа му. Той се възползва от спряната от Пентагона военна програма "Brilliant Pebbles", която вече е събрала някои от най-големите умове в областта, за да разработят сателитна противоракетна система.

Друг източник на служители са експерти, недоволни от позицията си или от тромавия подход на предишните си работодатели - TRW и Boeing. В края на 2005 година SpaceX вече има екип от 160 души.

Малко по-късно се ражда ракетата Falcon 1.

Първите две изстрелвания на Falcon 1 са закупени от Министерството на отбраната на САЩ по програма, която оценява нови ракети-носители. Стартовете обаче са неуспешни. Проведен е и трети опит, който отново завършва без резултат.

По това време SpaceX е на крачка от своя фалит, като подобна е и съдбата на Tesla. Мъск обаче не се отказва, а междувременно НАСА също проявява интерес към проекта. Агенцията финансира разработката с идеята, че Falcon 1 може да изстрелва комерсиални товари към МКС.

Първото успешно изстрелване е постигнато с четвъртия опит на 28 септември 2008 година. Мъск е уверен, че компанията му може да прави ракети и решава да "играе на едро".

Той пенсионира Falcon 1 и насочва всичките ресурси на компанията към разработката на Falcon 9. Ракетата може да извежда много по-тежки товари в орбита и дори да осъществява полети извън нея. НАСА решава да финансира създаването й, както и разработката на космическа капсула, давайки 278 милиона долара на SpaceX.

Ракета за многократна употреба

Falcon 9 е двустепенна ракета-носител, която осъществява първия си полет на 4 юни 2010 година. Двигателите използват за гориво керосин и течен кислород. Falcon 9 може да изпраща 22 800 килограма на нискаоколоземна орбита или 8 300 килограма на геостационарна орбита. Ракетата може да извежда товари и към Луната и останалите планети в Слънчевата система. Но това далеч не са най-важните й характеристики.

От 2010 до 2015 SpaceX непрекъснато подобрява конструкцията и софтуера на ракетата, за да постигне своята цел - приземяването на първата степен и нейната повторна употреба.

Компанията успява да постигне тази цел и към днешна дата редовно прави полети с летели преди това ракети. Първата степен има 9 ракетни двигателя Merlin, а възможността за многократната им употреба сваля значително цената на един полет.

Цената на едно изстрелване е около 50 милиона долара, което довежда до истинска революция в комерсиалните полети към космоса. За 2021 година Falcon 9 има 31 старта, като всички те са успешни. За сравнение руският "Союз" лети 22 пъти през 2021 година, като всички те са успешни. Макар руската ракета да има сходна цена, то тя има по-ниски възможности. На геостационарна орбита "Союз" може да достави едва 4 пъти по-леки товари от способностите на Falcon 9.

Завръщане на американците в орбита

Другият голям успех на Илон Мъск и SpaceX е свързан със създаването на пилотираният космически кораб "Дракон".

През 2012 SpaceX представя "Дракон"- първият частен космически кораб за превозване на товари до Международната Космическа Станция. От самото си начало обаче програмата Dragon е замислена като средство за транспорт на хора.

Космическият кораб "Дракон"

Снимка: SpaceX

Развитието на проекта отново се финансира от НАСА и щатския бюджет. "Дракон" отново е замислен като апарат, който може да се използва многократно.

НАСА инвестира над 2 милиарда долара в проекта, защото след 2011 година САЩ могат да пращат астронавти към МКС единствено на руски ракети. Със създаването на американски пилотиран кораб са натоварени SpaceX и Boeing.

Към 2015 година НАСА плаща около 70 милиона долара за едно място в "Союз", а компанията на Мъск обещава много по-големи възможности спрямо руските капсули.

SpaceX успява да спази своите обещания и дори да изпревари Boeing, които все още не са извършили успешен тестов полет.

"Дракон" има място за 4 човека, но капсулата е доста просторна дори и да лети с пълния си капацитет. Тя има достатъчно запаси, за да може да осъществи 10-дневни полети в орбита, без да се прикача към МКС.

От 2020 г. са летели 5 екипажа, а SpaceX се превърна в основен партньор на НАСА за транспортиране на астронавти до Международната космическа станция. Космическият кораб обаче осъществява и туристически мисии.

Съзвездие от спътници за сателитен интернет

Starlink стъпва на концепции, разработвани още от 80-те години на миналия век. Може би с тях са били запознати и специалистите от "Brilliant Pebbles", наети в първия екип на компанията.

Сателитите вече покриват България в обхвата си

Преди 40 години САЩ смятали, че изграждането на съзвездие от спътници за военни цели в ниска орбита е постижимо. Краят на Студената война оставя проекта единствено на ниво теоретична разработка.

Мъск смята, че извеждането на хиляди спътници в орбита е възможно и за комерсиални цели. Според него така цялата планета може да има бърз сателитен интернет, а таксите от него да финансират разработването на марсианските ракети на компанията.

Така се ражда проектът Starlink. Той покрие и най-труднодостъпните кътчета на Земята със сателитен интернет със скорост от 1 гигабит в секунда. За целта компанията възнамерява да разположи в орбита 11 хиляди спътника.

Любопитно, но този проект на Мъск също получава финансиране от държавата. Пентагонът отделя 150 милиона долара, за да може съзвездието на Starlink да има "двойна употреба" или казано с други думи, да може да се ползва и за военни телекомуникационни цели.

Първите сателити от съзвездието политат през 2019 година, а днес SpaceX има в орбита почти 2 000 сателита. Компанията предостави безплатен интернет на Украйна, още в началото на руската инвазия в страната.

Ракетата, с която човечеството ще покори Марс

Бъдещето на SpaceX е свързано изцяло с ракетата Starship. Това е най-голямата и мощна ракета, създавана в историята, а целта и е меко казано амбициозна - покоряването и колонизирането на Марс.

Starship ще може да превозва 100 души. За сравнение, капацитетът на сегашните космически кораби не надвишава 6 души, а до скоро бе ограничен до едва 3.

Марсианската ракета на Мъск ще се отличава и с корпуса си от стомана. Тя отново ще може да се приземява и използва повторно.

В основата на проекта стои ракетния двигател Raptor. Междупланетния модул ще има 31 броя от него, а космическия кораб Starship - 7 броя.

Raptor използва за гориво течен метан и течен кислород. Това решение е избрано от Мъск не само по икономически причини, но и защото на Марс има метан, който може да бъде превърнат в ракетно гориво от бъдещите колонисти.

Двигателят е около 2 пъти по-мощен от ракетния агрегат Merlin 1D, използван във Falcon-9. Метановият Raptor ще може да се използва многократно, а за сега тестовете на SpaceX вървят по план и са успешни.

Финалният план на Мъск е да създаде достатъчно голяма флотилия от ракетите Starship, за да може да изпрати ресурси и хора на Марс, които да основат първата колония на друга планета.

Проектът обаче вече е привлякъл финансиране от НАСА и Пентагона. Военните виждат в него потенциал да стоварят спец части или важни товари само за 20 минути на всяка точка на планетата.

"Помислете за това, че ще можем да доставим военни товари от 80 тона навсякъде по земното кълбо за по-малко от час", заявява генерал Стивън Лайънс, ръководител на американското транспортно командване.

Мъск поддържа топли връзки с Пентагона

Снимка: U.S. Northern Command